Размер шрифта:     
Гарнитура:GeorgiaVerdanaArial
Цвет фона:      
Режим чтения: F11  |  Добавить закладку: Ctrl+D
Смотреть все книги жанра: Детская фантастика
Показать все книги автора:
 

«Тёмный секрет», Туи Сазерленд

Он осторожно покосился на выход. Никаких загородок, отсюда легко попасть в другие пещеры. Может, там стража — целая толпа стражи! Или что-нибудь совсем жуткое, вроде электрических угрей в тюрьме королевы Коралл. А то и река раскалённой лавы, как перед пещерами, где держат радужных узников.

По спине Звездокрыла пробежал холодок.

— Почему я здесь? — в страхе выпалил он.

Драконята переглянулись.

— Потому что не справился, — фыркнула Зубаста. — Я так думаю.

— Откуда нам знать? — вставил Коготь. — Тебя принесли двое стражников, полдня тут лежал, бредил, никак не мог очнуться.

— Всё твердил про какое-то солнышко, — захихикал кто-то.

От смущения Звездокрыл готов был сам броситься в жерло вулкана.

— Это… так зовут одну из наших, — сбивчиво пояснил он.

Только бы она осталась жива!

— Расскажи нам о большой земле! — потребовала Чтица. — Всё-всё расскажи! Правда, что там деревья выше драконьего роста, а небо голубое? Правда? А что ещё интересного? Что там едят? Расскажи!

Звездокрыл вытаращил глаза.

— Вы что, никогда там не бывали?

— Тем, кому не исполнилось десять лет, нельзя улетать с острова, — вздохнул Коготь. — Иначе они могут выдать наши секреты. Доверяют только взрослым.

Драконята хором зафыркали, с нетерпением ожидая рассказа.

— Ты — единственный счастливчик, — ядовито добавила Зубаста, глянув на Звездокрыла с презрением.

— Был ещё кто-то, — возразила Чтица, — моя мамаша говорила.

Звездокрыл равнодушно пожал крыльями.

— Никаких секретов ночных я не знаю, так что и выдать не мог.

— Ну, тогда понятно, — кивнул Коготь.

Из коридора донёсся скрежет лап о камни, и в дверях появилась малышка-трёхлетка.

— Идёт! — выпалила она, запыхавшись.

Толпа драконят мигом рассеялась, каждый кинулся к своей лежанке. Одни сразу нырнули под одеяло, притворяясь спящими, другие торопливо развернули свитки и нахмурились, будто читают, малышня деловито прибирала на место камушки и раковины. Одна Зубаста уселась в гордой позе, обернувшись крыльями, и надменно уставилась на арку входа.

В коридоре послышались тяжёлые шаги, от которых Звездокрылу хотелось снова потерять сознание. Он бросил взгляд на световые окна в потолке, но тут же понял, что бежать не решится, даже если и пролезет туда.

Громадная чёрная туша со скрежетом протиснулась в дверной проём. Провидец хмуро покосился на Зубасту, затем холодно прищурился, обернувшись к новенькому.

— Иди за мной, — скомандовал он. — Тебя хочет видеть королева ночных драконов.

Глава 2

Прошлый опыт общения с драконьими королевами не слишком вдохновлял Звездокрыла.

— М-меня? — дрожащим голосом выдавил он. — Что… прямо сейчас? То есть… вообще-то, я не совсем готов… и вид у меня… Может быть…

— Хватит болтать! — оборвал его рык Провидца. — Живо! — Чёрный дракон развернулся и исчез в коридоре.

Заметив оцепенение новичка, Коготь в тревоге замахал крыльями.

— Давай, давай! — тихонько прошипел он.

Звездокрыл сорвался с места и кинулся вдогонку за громадным ночным, задевая когтями за мелкие дырочки в каменном полу и спотыкаясь. Вулканическая порода, подумал он, разглядывая на ходу стены. Интересно, сколько лет прошло с последнего извержения? Судя по тёплому полу и глухому рокоту где-то внизу, в толще скалы, вулкан был далеко не потухший и даже не слишком крепко спящий.

Провидец шагал, не оглядываясь, по извивающимся туннелям, и дракончик едва поспевал следом.

— А мои друзья… — начал он робко. — Солнышко и остальные… они… — Чёрный дракон словно не замечал его. Звездокрыл умолк, потом набрал в грудь воздуха и решился заговорить снова. — Когда меня отпустят назад?

Ответом было лишь брезгливое фырканье. Дракончик опустил голову и нервно поджал крылья. Стены тесного сумрачного туннеля словно душили его. Никаких лавовых потоков, никаких стражников. Вообще ни один дракон навстречу не попадался. Однако постепенно впереди стало различаться какое-то шипение и бормотание, всё громче и громче, и в конце концов стало ясно, что это шум множества голосов — неразборчивых и горячо спорящих о чём-то.

Звездокрыл ощутил ужас каждой чешуйкой. Он готов был развернуться и кинуться назад, в глубину туннеля, не будь здесь Провидца, которого боялся ещё больше.

Наконец впереди показалась высокая арка, а за ней открылась обширная пещера, полная чёрных драконов. Они сидели на уступах стен и свешивались с потолка, словно гигантские летучие мыши. Стен было не видно за чёрными крыльями. Чёрные головы с горящими глазами одна за другой повернулись к вошедшим. Голоса умолкли.

— Нет, ударить прямо сейчас! Надо было ещё вче… — успел выкрикнуть последний говоривший и тоже оборвался.

Это было похоже на кошмарный сон: пещера, полная ночных, и все злобно таращатся на тебя. Оцепенев от страха, дракончик сделал ещё шаг…

— Осторожно! — рыкнул Провидец, и тут только Звездокрыл глянул вниз.

Узкая каменная дорожка обрывалась прямо под лапами в бурлящее озеро оранжевой лавы. Чешуйки на боках потрескивали от страшного жара.

Провожатый отступил назад в арку, и дракончик остался один на скалистом пятачке, окружённый дымящейся смертью. Сквозь клубы раскалённого дыма молча смотрели ночные драконы.

И все они читают мои мысли, подумал Звездокрыл, ощутив новый прилив ужаса. Все мысли до одной! Читают страх, и слабость, и неверие в себя, и в то, что Ожог станет королевой песчаных, и отвращение к этому острову, где живёт родное…

Стоп, хватит! Вон из головы!

Сделав над собой усилие, он стал рассматривать пещеру и её хозяев, стараясь не думать больше ни о чём.

Драконов оказалось вовсе не так уж и много, даже не сотня. Он принялся считать, так было безопаснее всего. Около сорока, пожалуй. По большей части, такие же огромные, как Провидец, а значит, старые. При этом тощие, почти как те драконята в казарме, с потёртой тусклой чешуёй, болячками на морде и крыльях. У многих вокруг ноздрей запеклась кровь. Полная противоположность здоровым, упитанным и красочным радужным.

На стене напротив виднелось пустое место, не занятое никем, — как будто вырезанный в камне круг шириной в размах крыльев, весь испещрённый мелкими дырочками. Драконы то и дело оборачивались туда, как если бы ожидали чего-то.

На уступе возле круга устроилась дракониха с длинным шрамом через всю грудь и тяжело обвисшими крыльями. На шее у неё сверкало алмазное ожерелье, а рога были обёрнуты нитями из мелких алмазов.

Это не королева, сразу понял дракончик. Никакого величия, совсем иначе держится, чем другие. У королев, которых ему приходилось видеть, величие исходило даже от кончиков крыльев. Он быстро сообразил, что за каменной ширмой кто-то прячется, а дырочки проделаны для того, чтобы смотреть. По чешуе пробежал холодок. Кто там — невидимый, но такой важный, что его присутствие ощущается всеми сильнее, чем жар от раскалённой лавы?

Королева ночных драконов, кто же ещё!

В свитках её всегда называли таинственной и скрытной, но кто мог предположить, что она прячется даже от своих?

Зачем?

Потому что слишком ужасна! Звездокрыл вздрогнул.

— Это он и есть? — рявкнул кто-то.

— Да, — прорычал Провидец. — Его взяли в лесу у радужных сегодня утром.

По пещере пронёсся взволнованный шорох крыльев.

— Что он рассказал? — спросил другой дракон. — Что знают радужные? Что собираются делать?

Поднялось рычание и рёв, вопросы посыпались со всех сторон.

— Когда они нападут?

— Как той радужной удалось сбежать? Говорили, с ней был какой-то земляной. Земляной, три луны! Как он сюда попал? Почему его не убили?

Они говорят об Ореоле с Глином, сообразил дракончик, дрожа от головы до хвоста.

— О той радужной я предупреждал, — буркнул Провидец. — Её яйцом Когти заменили небесное, которое разбилось. — Он сплюнул в кипящую лаву. — Я им давным-давно велел её прикончить!

— Да ещё и радужная… — протянула дракониха с алмазами. — Какая глупая ошибка.

— Она была здесь! — зашипел ночной с длинными изогнутыми рогами. — У нас в лапах! Как вышло, что она осталась в живых?

— Она же всё тут видела, — зарычал другой, — и теперь предупредит радужных о наших планах.

— Да откуда ей о них знать? — фыркнул Провидец.

— Она знает о туннеле! — возразил дракон, висевший на потолке. — Да ещё с ней вместе сбежала та мелкая, тоже многое успела увидеть. Достаточно, чтобы догадаться.

Голоса вновь зашумели, перебивая друг друга.

О чём догадаться? Звездокрыл смотрел на свои лапы, отчаянно пытаясь заставить их не дрожать. Стоит только оступиться… Из озера лавы живым не выбраться. Однако гораздо больше его волновало другое. Что за секретные планы у ночных?

Он покосился на каменную ширму, за которой скрывалась королева. Пока она не сказала ни слова, но он ощущал её пристальный взгляд каждой чешуйкой и готов был поклясться, что с тех пор как он вошёл, она не спускала с него глаз.

Внезапно дракониха со шрамом изогнула шею и приникла ухом к ширме. В пещере мгновенно воцарилась тишина. Драконы затаили дыхание, слышалось лишь бульканье пузырьков лавы. Звездокрыл изо всех сил напрягал слух, но не уловил ни слова.

Наконец дракониха покивала, будто соглашаясь, обернулась и торжественно произнесла:

— Королева Доминанта приказывает всем замолчать и выслушать его! — Звездокрыл с ужасом увидел направленный на себя кончик крыла. — Для того он и здесь. Пусть расскажет, что успели узнать о нас радужные и что затевают!

Все головы в пещере повернулись к Звездокрылу.

Падение в кипящую лаву уже казалось не самым худшим из выходов.

— Н-ну… — заикаясь, начал он. — Я… я… э-э…

— Отвечай, или я убью тебя прямо здесь! — раздался за спиной рык Провидца.

Дракончик сжал лапы, собираясь с духом.

— Её зовут Ореола… — пролепетал он. Сердитое шипение раздалось со всех сторон. Имя беглянки явно никого не интересовало. — Она… она сказала, что у вас в плену радужные… много…

Пусть они скажут, что это неправда, взмолился он про себя. Ну пожалуйста!

Молчание. Никто как будто и не думал возражать.

Что делать? Рассказать им о планах Ореолы? Что она станет королевой, соберёт войско и освободит узников? Чтобы ночные её опасались?

Но не предаст ли он тогда своих друзей? А если не рассказать, не будет ли это предательством родного племени?

Казалось, горячий дымный воздух пещеры ещё сильнее сгустился вокруг Звездокрыла.

Разве не он сам просил у Ореолы разрешения поговорить с ночными? Считал это шансом всё исправить, всех примирить. Спросить ночных, чего они хотят, и попробовать найти разумное решение, которое всех устроит, так что никому не придётся выбирать, на чьей он стороне.

И вот он здесь, под взглядами враждебных чёрных глаз, и ни одно из прекрасных умных слов, которые были так очевидны, не приходит на ум.

— Так собираются они напасть или нет? — рявкнул кто-то совсем рядом, будто прямо в ухо.

— Да! — словно само собой, вырвалось у Звездокрыла. — То есть… то есть, я так думаю.

Вокруг раздался такой оглушительный рёв, что дракончик припал к скале и закрыл голову крыльями. Ну вот, хуже не придумаешь. Он всё испортил, навредил друзьям как только мог. А хотел ведь сказать совсем по-другому — дипломат, называется!

Всё равно никто не стал бы слушать, успокаивал он себя, сам не зная, правда ли это, да и боясь узнать.

— Наплевать! — прохрипел кто-то за спиной. — Подумаешь, какие-то радужные!

В арку мимо Провидца протолкнулся большой дракон и встал над лежащим Звездокрылом, громко сопя и обводя собравшихся яростным взглядом. Морду незнакомца уродовал страшный поперечный шрам, который запечатывал одну ноздрю. Покоробленные чешуйки сплавились, обожжённая и плохо зажившая плоть вздувалась пузырями, нависая над челюстью.

Дракониха в алмазном ожерелье грозно встопорщила гребень.

— Тебя не приглашали сюда, Лют!

— Да, я заметил, — прошипел искалеченный дракон. — А меж тем о радужных и их способностях мне известно больше, чем кому-либо другому! — Он указал когтем на свою морду. — Но имейте в виду: это была всего-навсего случайность! Радужные слишком тупы и трусливы, а потому не опасны. Многие знают, что я это заработал, когда поймал их королеву… то есть, как теперь выяснилось, одну из королев — вот идиоты! — и она толком не понимала, что к чему, иначе я бы здесь сейчас не стоял. Даже плевала не в меня, они никогда этого не делают… — Он с усмешкой покачал головой и мучительно засопел, хватая пастью воздух. — Владеют самым страшным оружием в Пиррии, но не смеют его применить, убогие.

— Так было до того как появилась эта Ореола, — заметил другой дракон. — Если верить Провидцу, она серьёзнее остальных.

«Вы даже понятия не имеете, насколько», — подумал Звездокрыл.

Дракониха в алмазах снова нахмурилась.

— А кто виноват в том, что радужные всё узнали про нас? Ты! Кто притащил её сюда, хотя Потрошитель предупредил нас, что, пока драконята в лесу, от них лучше держаться подальше?

— Кто? Потрошитель? — хрипло захохотал Лют. — Ну конечно! Как поживает твой любимчик, Власта? Мне тут кое-что о нём порассказали. — Он обернулся и призывно махнул кончиком хвоста.

В драконе, которого втащили в пещеру четверо стражей, Звездокрыл узнал того самого ночного убийцу. На скале перед пещерным озером становилось тесновато. Лют схватил Потрошителя за ухо и повалил рядом с дракончиком, едва не столкнув того в лаву.

Убийца оказался немногим крупнее Звездокрыла — он казался старше, когда нападал на Пламень и угрожал Ореоле. И вообще, здесь, перед злобной драконьей толпой, выглядел совсем не страшным.

— А, и ты здесь! — дружелюбно кивнул он товарищу по несчастью. В глазах его мелькнул вопрос, но спрашивать было некогда.

— Этот дракон, — проревел Лют, тыкая когтем в Потрошителя, — этот любимчик принцессы Власты вступил в преступный сговор с врагом! Это он привёл сюда земляного и затем помог бежать им с радужной!

Значит, принцесса, кивнул своим мыслям Звездокрыл. Вот почему она говорит за королеву.

— Погоди! — воскликнул Потрошитель, перепрыгивая через дракончика, так что тот оказался между ним и Лютом. — Какой ещё сговор? У тебя есть доказательства? — завопил он, возмущённо подняв крылья.

— У меня есть свидетели! — прошипел изуродованный дракон. — Один из стражников, на которых напала радужная, видел тебя с ней! И охрана туннеля, которую ты нарочно отвлёк, они тоже всё расскажут!

В пещере повисла жуткая тишина. Наверное, ночные все вместе копались в мозгах обвиняемого, чтобы узнать правду. Звездокрыл поёжился, на всякий случай стараясь не думать вообще ни о чём.

— Потрошитель! — Принцесса Власта прищурилась, вертя в когтях кончик алмазного ожерелья. — За такое предательство… только смерть.

Разведя крыльями, убийца низко поклонился в сторону каменной ширмы.

— Торжественно клянусь, что действовал исключительно в интересах своего племени!

— Ах, вот как? — сипло откашлялся Лют. — Почему же тогда драконята до сих пор живы?

Потрошитель бросил на Звездокрыла быстрый взгляд из-под крыла. На этот раз было понятно, что он хочет спросить — в самом ли деле живы драконята, — и дракончик кивнул, как мог, незаметно. В глазах убийцы мелькнуло облегчение.

— Моё задание выполнено не до конца, признаю, — снова поклонился он. — Как только мне удастся вернуться в лес к радужным, я…

— Предашь нас ещё раз? — сипло проскрежетал Лют. — Нисколько не сомневаюсь.

Звездокрыл заметил, что принцесса снова припала ухом к отверстиям ширмы, но большинство драконов смотрели на Потрошителя и ничего не заметили.

— Я клянусь в своей верности племени! — воскликнул тот ещё громче. — Даже если считаю, что с драконятами можно было бы поступить иначе, всё равно…

— Вот видите? — торжествующе прохрипел большой дракон. — Он не…

— Лют! — грозно оборвала его Власта. Выпрямившись на уступе скалы, она выпятила грудь и широко расправила крылья, сверкающие россыпью серебристых чешуек, почти как алмазы на шее. Однако до настоящего величия и властности тут было далеко. Звездокрыл снова подумал, что правительницы из неё не выйдет.

— Королева Доминанта сказала своё слово! — объявила Власта в зловещей тишине. — Ты, Лют, нарушил приказ и подверг опасности всё племя! Ты притащил к нам гадюку под видом безобидного ужа!

— Погодите! — в страхе закашлялся изуродованный дракон. — Его преступление хуже! Я просто ловил радужных… как всегда. Откуда мне было знать? Она ничем не отличалась от других!

— Кроме того, — не слушая его, продолжала принцесса, — ты раздражаешь её величество. — Она слегка шевельнула кончиком хвоста, подавая знак страже.

— Нет!!! — отчаянно завопил Лют. Он взмахнул крыльями, собираясь взлететь, но четверо стражников навалились на него, подняли и, не успел Звездокрыл моргнуть глазом, швырнули прямо в кипящее озеро.

Глава 3

Огненные брызги разлетелись во все стороны. Потрошитель успел отскочить, но Звездокрыл, застыв от ужаса, двигался не так быстро, и светящаяся оранжевая капля попала ему на лапу. От страшной боли, пронизавшей всё тело, он едва не потерял сознание.

Между тем Лют был ещё жив. Сжигаемый заживо, он всплыл, барахтаясь и молотя крыльями в бурлящей лаве. Потрошитель вцепился в Звездокрыла когтями и поднялся с ним в воздух подальше от брызг, не то дракончику пришлось бы ещё хуже.

— Спасите! Не надо! — вопил несчастный, пытаясь выплыть на берег.

Равнодушные стражники, одетые в толстые металлические доспехи, выхватили из-за спины копья с трезубыми наконечниками вроде того, что Ореола принесла с собой из плена, и принялись деловито заталкивать казнённого обратно в огненную жижу. Наконец его барахтанье прекратилось, и мёртвая обугленная туша скрылась из глаз в глубинах страшного озера.

Звездокрыл осторожно перевёл дух и покосился на Потрошителя, парившего с ним бок о бок над светящейся золотисто-багровой поверхностью. Убийца был непривычно мрачен, словно увидел воочию, без всякой магии, и своё возможное будущее.

— Благодарю вас, ваше величество, — произнёс он наконец, кланяясь в сторону невидимой королевы.

— Не спеши, — сухо ответила принцесса. Откашлялась и отвела взгляд. — С тобой ещё не разобрались. — Она кивнула страже. — Пусть посидит в тюрьме, пока идёт следствие. Королева примет решение.

Потрошитель опустился на скалу, и стражники подтолкнули его к выходу. На пороге он обернулся к Звездокрылу, но на этот раз дракончик не сумел разгадать его взгляд.

«Рассчитывает на мою способность читать мысли? Извини, приятель, я неправильный ночной».

Принцесса Власта устало провела лапой по глазам.

— Пора сделать перерыв… Те, чья очередь на этой неделе, могут поесть. Соберёмся снова вечером. — Она приложила ухо к ширме. — Королева хочет услышать ваши предложения по оборонной стратегии. Провидец, постарайся к тому времени выцарапать у дракончика планы врага.

Чёрный великан послушно кивнул. Звездокрыл невольно глянул на его огромные когти, надеясь, что выцарапывать он будет в переносном смысле.

Ночные драконы стали покидать пещеру, большинство через дыры в потолке. Провидец повелительно дёрнул головой, и Звездокрыл неохотно поплёлся за ним обратно в туннель.

Упоминание о еде вновь разбудило муки голода, хотя пока это было не так важно. Кто он здесь — пленник, пойманный шпион или просто неудачник? После того, что сделали с Лютом за одну-единственную ошибку, неудачником оказываться совсем не хотелось.

Провидец спешил, помогая себе крыльями, которые вздымались клубящимися чёрными тучами. Звездокрыл понял, что направляются они вовсе не к драконятам: за поворотом вдали забрезжил тусклый серый свет. Последний отрезок туннеля вывел их на широкий скалистый уступ. Склон горы круто обрывался вниз, а дальше тянулась обширная равнина жутковатого вида, вся изрезанная трещинами, из которых исходило уже знакомое оранжевое свечение.

Лавовое поле, догадался дракончик. В годы учения, которые теперь казались далёким прошлым, ему попадал в лапы какой-то свиток о вулканах, но в континентальной части Пиррии огнедышащих гор не водилось, и память почти ничего не сохранила. Кому бы могло тогда прийти в голову, что ночные — а большинство свитков они и написали — знают о вулканах куда больше других, потому что сами живут на одном из них.

Никаких пещер над потоком горящей лавы, о которых рассказывала Ореола. Очевидно, это противоположный склон горы. Однако воздух точно такой, как она говорила, — тяжёлый, пропитанный серным дымом, разъедающим глотку.

Высоко в тёмно-сером небе оттенка золы описывала круг за кругом, словно стервятники, пара чёрных драконов. Наверное, оттуда видно большую землю, подумал дракончик. Интересно, далеко до неё отсюда? Можно ли туда добраться, кроме как через секретные туннели, проделанные дракомантами?

Вопросы, вопросы… Всю свою жизнь Звездокрыл бился над вопросами о своих соплеменниках и их тайном убежище, но теперь, похоже, ответы лежали прямо перед ним. Вот его дом, его родное племя, которое он мечтал увидеть с тех пор, как вылупился из яйца!

И всё равно что-то не складывалось. Здешний ужас не имел ничего общего с романтическими детскими мечтами о живописной, скрытой от глаз обители искусства и музыки, где все драконы погружены в чтение, великолепные дворцы вздымают шпили к небесам, солнечные лучи играют в струях сверкающих водопадов, а за каждым углом библиотека.

Да пускай что угодно, только не этот вонючий дым, злобные взгляды и тоскливый сумрак вокруг! И потом, даже миллион ответов на миллион вопросов, какие только можно придумать, не заменили бы Звездокрылу друзей… и Солнышка.