Размер шрифта:     
Гарнитура:GeorgiaVerdanaArial
Цвет фона:      
Режим чтения: F11  |  Добавить закладку: Ctrl+D
Смотреть все книги жанра: Любовная фантастика
Показать все книги автора:
 

«Магические игры», Элла Саммерс

Глава 1

Битва Стихий

Сера грохнулась в грязь, едва избежав огненного шара, пронёсшегося по воздуху в её сторону. Он просвистел над её головой и рухнул в Ист-Ривер. У неё почти не было времени за этим наблюдать. Она была слишком занята, уворачиваясь от второго огненного шара. Его разъярённое трощение зашипело в её ушах, когда шар пронёсся мимо. Да, разъярённое. Магия была такой же живой, как любой человек или монстр на этой земле, её песнь была уникальной, как отпечаток пальца — или снежинка. Особенно магия этого мага. Он смотрел на неё с другого конца поля, и уголок его губ весело подёргивался.

Как будто услышав её мысленные извороты о снежинках, он выставил вперёд руки, чтобы выпустить сферу искрящегося синего света, которая ударила по Сере как метательный снаряд. Она перекатилась, и земля задрожала под ней, когда ледяной удар врезался в почву. Разлетелись миллионы крошечных осколков. Они впились в её тело, растворяясь на голых руках, эластичных спортивных леггинсах и майке. Сера выпрямилась, сбрасывая остатки ледяных осколков. Они, мерцая, полетели на траву как хрустальные слезы.

— Сера, все это было бы намного проще, если бы ты оставалась на ногах, — сказал её оппонент, и подёргивание уголков губ переросло в полноценную усмешку.

— Для тебя — возможно, легче. Ударить по мне, — добавила она с раздражённым рычанием.

— Тебе нужно давать отпор, — сказал он спокойно. Прежде, чем она успела заговорить, он быстро добавил: — Магией. Мы практикуемся в магии, не в сарказме. Этот твой остроумный ротик не поможет тебе победить твоих оппонентов на Магических Играх.

Он был прав. А Сера ненавидела, когда Кай Драхенбург оказывался прав.

— Уже сдаёшься? — подзадорил он её.

В ответ Сера стиснула зубы, обращаясь к своей магии. На безоблачном небе полыхнула молния, и разряд трещащего пурпурно-золотого электричества ринулся на Кая. Он сдвинулся в сторону, спокойно и проворно, с лёгкостью избегая её атаки. Молния врезалась в землю с раскатистым грохотом.

— Уже лучше, — Кай взмахнул рукой, кристаллизуя остаточное пламя молнии в лёд. — Но недостаточно хорошо. Ты двигаешься слишком медленно. Вместо того чтобы выпускать по одному заклинанию за раз, ты должна выковать из своей магии комбинацию атак. Твои заклинания должны работать вместе, как оркестр.

Сказал мужчина, который считается первым из всех стихийных магов во всем мире. Магия давалась ему легко. Что касается Серы… Ну, она слишком много лет прятала свою магию. Использовать её — все равно что ехать на старом ржавом велосипеде. С расшатанным рулём. И сдувшейся шиной.

А ещё случались другие периоды — периоды, когда её магия бурлила и пылала на поверхности, желая хлынуть через край. Она была слишком дикой, чтобы её контролировать. Не то чтобы Сера собиралась жаловаться на это Каю. Он не понял бы. Для него самоконтроль был всего лишь часть повседневного режима, как почистить зубы. Или растоптать оборотней.

— Ладно, — сказала Сера, заново сосредотачиваясь.

Она свела руки вместе. Мягкие вибрации прокатились по её ладоням. Они становились сильнее и распространялись дальше, наполняя её тело магией, которая покалывала, пульсировала и лопалась. Её голова горела от магической лихорадки. Её магия хотела выйти на свободу. Сейчас же.

Но Сера удержала её. Сладкий и терпкий вкус — ваниль и вишня — скользнул по её языку, заполняя собой рот. Её магия вырывалась на свободу. Она сдерживала её ещё несколько секунд, позволяя набрать силу. Затем, как раз когда она подумала, что рухнет от напряжения, её магия вырвалась наружу. Из её рук вылетел вращающийся шар ветра. Сера швырнула его в сторону Кая.

И в этот раз он оказался недостаточно быстр.

Шар врезался ему прямо в грудь, удар сшиб Кая с ног. Он крепко ударился о землю, но тут же поднялся. Он наградил её тяжёлым взглядом с вызовом в глазах.

Сера не стала ждать. Она снова почерпнула свою магию, и ветряной барьер вырвался из земли, чтобы целиком поглотить Кая. Он вращался как торнадо, поймав его внутри. Красно-оранжевое пламя заискрилось на краю крутящегося ветряного туннеля. Оно скользнуло вниз по бокам как огненный водопад, освещая всю ветряную воронку.

— Посмотрим, как ты выберешься из этого, — тихо сказала Сера скорее самой себе, нежели ему. Она удовлетворённо потёрла ладошки.

Зловещий треск расколол воздух. Мгновение спустя горящий ветряной барьер промёрз до основания. Второй треск, ещё громче первого, поглотила тишина. Замёрзший кокон разлетелся на куски, и Кай шагнул вперёд. Куски льда рассеялись в пар у его ног. Тяжёлый пар клубился и взвивался в воздух вокруг него, окутывая его точно броня.

Сера разинула рот.

— Как это вообще возможно?

Он самодовольно подмигнул ей, и броня из тумана рассеялась.

— Практика. Годы практики.

— Практики? — выдавила она.

Любой другой маг мог бы практиковаться каждую секунду своей жизни и никогда не суметь сделать что-то подобное. Кай не просто управлял стихиями; он прогибал их под свою волю. Он доминировал над самой материей их магии.

— Неудивительно, что все тебя боятся, — сказала она.

Его губы изогнулись в улыбке.

— Но не ты.

— Я же говорила тебе. Я слишком тупа, чтобы кого-то бояться.

— Это неправда, Сера. Ты просто притворяешься, будто это так. Ты ведёшь себя грубо и колюче, чтобы люди оставили тебя в покое.

— С тобой это не сработало.

— Может, драконам нравятся грубые и колючие.

Она фыркнула в ответ. Вдобавок к мастерскому владению стихиями, Кай был одним из очень немногих магов в мире, которые могли оборачиваться в дракона. Он был опасен. За последние несколько недель Сере слишком часто приходилось напоминать себе об этом. Её тупые гормоны продолжали мешать здравому смыслу.

— Ты можешь научить меня делать это с помощью моей магии? — спросила Сера, уводя разговор из опасных вод.

— Да, — ответил Кай без колебаний. — Внутри тебя есть сила. Тебе просто нужно отрабатывать контроль над ней.

— Я пытаюсь.

— Да, — согласился он. — Поджечь ветряной барьер было хорошим ходом. Такая комбинация хорошо сработает против большинства оппонентов.

— Против тебя не сработала, — проворчала Сера.

Плечи Кая приподнялись в лёгком пожатии, и его облегающая чёрная футболка натянулась на груди, демонстрируя каждую впадинку и бугор мускул. Не то чтобы она смотрела. Или пялилась.

«Ты пялишься на него весь прошедший час. Вот почему он надирает тебе задницу», — услужливо сообщил голос в её голове.

«Я не пялилась на него», — сказала она голосу.

Он фыркнул. Как много людей слышат фыркающий голос в своей голове? Сера наградила Кая экстра-тяжёлым взглядом, просто в доказательство того, что она не пялилась.

Приподнявшиеся тёмные брови сообщили ей, что он тоже на это не повёлся.

— Нравится то, что ты видишь, милая?

— Мне понравится то, что я вижу, когда я уложу тебя на лопатки.

Его улыбка сделалась ещё шире.

«Агрх, ну не так же!» Сера попыталась — и не сумела — сдержать жар, заливавший её щеки.

— И придавлю тебя ботинком, — пояснила она.

Он подошёл к ней, его глаза сияли как синее стекло. И горели магией.

— Ну, знаешь, как на матче по реслингу, — Сера устояла на месте, поборов желание удрать. Она была крутой наёмницей, которая зарабатывала на жизнь, убивая монстров. Она не боялась большого плохого мага. Даже если он мог оборачиваться в ещё более большого и ещё более плохого дракона.

— Тебе нужно прижать своего оппонента… — Сера умолкла на полуслове. Она только делала хуже.

Кай остановился перед ней.

— Расскажи мне побольше об этих ботинках, — его низкий голос вибрировал на её коже, его магия электризовала воздух вокруг них. — И что ещё на тебе будет надето.

Сера сложила руки на груди и нахмурилась, уставившись на него.

— Я не это имела в виду, и ты это знаешь. Дело в сражении. Ты должен мне помогать.

— Я и помогаю тебе, — ответил Кай низким голосом. Он выглядел оскорблённым.

Ладно, это правда. На протяжении трёх недель, с тех самых пор как тот посланник Магического Совета показался на её пороге, Кай каждый день посвящал её тренировкам. И как бы ей ни было ненавистно это признавать, Сера действительно нуждалась в его помощи. Она настолько не дотягивала до нужного уровня, что это даже не смешно.

Когда совет узнал, что она является незарегистрированным магом, они сообщили ей, что она будет участвовать в следующих Магических Играх для оценки её магии. Что ж, возможно, «оценка» — слишком милое слово. Игры никогда не сводились к настоящим сражениям. Это было бы просто; в конце концов, Сера сражалась с монстрами с тех самых пор, как научилась ходить. Настоящее сражение в Играх разворачивалось совсем на другом фронте. Они попытаются проникнуть в её голову, взломать её магию, вырыть её секреты и развесить их сушиться. И в тот момент, когда Магический Совет узнает секрет Серы, они её убьют.

Она не могла сказать об этом Каю. Он сам был из Магического Совета. Он знал, что она что-то скрывает, но перестал спрашивать, что именно. Может, ему было все равно. Может, она была ему небезразлична, как он и говорил. Сера надеялась…

Нет, она не могла надеяться. День, когда она начнёт надеяться и мечтать, станет днём, когда она начнёт забывать оглядываться через плечо. Ситуация и так слишком вышла из-под контроля. Магический Совет знал, что она маг — этот факт она умудрялась скрывать от них двадцать четыре года. Она становилась небрежной.

Все это началось, когда гильдия послала её выполнить работу для Кая. Что ж, она устроила из этого небольшой беспорядок. Она позволила своим чувствам к нему — черт, да она вообще не должна испытывать к нему чувств — помешать работе, и она использовала магию, чтобы его спасти. И это была не какая-то крошечная искра пламени или несколько пушистых снежинок. Она спалила целую грёбаную башню из камня. Она вызвала под ней землетрясение. И она влила свою магию в глиф, чтобы телепортировать их через весь Сан-Франциско. Короче говоря, она была такой же деликатной, как стадо воюющих кентавров.

Она так облажалась.

— Прости, — сказала она Каю. — Мои нервы сейчас ни к черту.

Всего один день оставался до Магических Игр. Один день, чтобы выяснить, как пережить ментальные игры Магического Совета.

— Ты помогаешь мне, — Сера потянулась к Каю, но уронила руку прежде, чем коснулась его. Касания — плохая идея. — И я действительно это ценю.

Согласно Каю, они сломали его, когда он был на играх. Его. Кая Драхенбурга, самого могущественного мага в мире. Мужчину, который превращается в огромного дракона. Мужчину, который топтал оборотней и переворачивал кверху дном бронированные армейские танки. Мужчину, имевшего больше самоконтроля, чем любой известный Сере человек. Если его разум не выстоял, как она могла иметь хоть капельку надежды, что выстоит её собственный разум? Сера выбросила эти мысли из головы. Они лишь парализовали её.

— Сера, — сказал Кай, кладя руки ей на плечи.

Покалывание магии задержалось на кончиках его пальцев, его успокаивающие вибрации рябью прокатывались по её коже. Что бы он ни делал, Сера хотела, чтобы он продолжал делать это. Вечно.

«Видите? Касания — плохая идея».

Сера перенесла вес с ноги на ногу, чтобы создать между ними некоторую дистанцию. Кай не пытался её удержать; его руки просто соскользнули с её плеч. Сера вынуждена была признать, что была разочарована, даже зная, что касания — это плохая идея. Касания вели к поцелуям. А поцелуи с Каем Драхенбургом ломали её самоконтроль быстрее, чем все, что Архитектор Магических Игр мог для неё приготовить.

— Ты годами убивала сверхъестественных тварей, не используя никакой магии, — сказал ей Кай.

— Это неправда. Иногда я жульничала, — она подарила ему полуулыбку. — Когда никто не видел.

— Очень хорошо. Использование минимальной магии, и только когда этого никто не видел, — сказал он. — Как часто это случалось?

— Как часто я использовала свою магию? Почти никогда, — призналась Сера. Монстры, с которыми она сталкивалась в сражениях — ничто по сравнению со зверями, сидевшими в Магическом Совете — теми магами, вампирами, фейри и призраками, которые заклеймили её род как выродков и приговорили к истреблению.

— Твоя магия прекрасна, — сказал Кай.

Он потёр двумя пальцами друг о друга, пробуя магию в воздухе. Её магию. И свою. Они переплелись, как это случалось всякий раз, когда он оказывался на расстоянии трёх метров от неё. Сера могла сказать своим рукам не касаться Кая, но с того самого инцидента в горящей башне — нет, практически с их первой встречи — ей не удавалось обуздать свою вероломную магию. Та просто решила, что ей нравится магия Кая. То есть очень нравится. Прямо сейчас её магия мурлыкала как крылатая кошка в течке.

«Соберись», — сказала она своей магии. Итак, теперь она разговаривала и с голосом в своей голове, и со своей магией. Если это не безумие, тогда она не знала, что это такое.

— Хочешь взять перерыв в тренировках? Я чувствую, что ты… — взгляд Кая скользнул вверх по её телу. — … Отвлеклась.

— Не спеши снимать футболку[?]. Я в норме.

Кай посмотрел на неё, явно озадаченный.

— Мою футболку?

— Это выражение, — ответила Сера. И очевидно, немецкие драконы его не знали. Или он просто прикидывается скромником.

— Так это на самом деле не имеет отношения к предметам одежды? — его озадаченность сменилась весельем. — Или снятием таковых? — он шагнул ближе.

Сера стала пятиться, вторя каждому его шагу и пытаясь держать минимально безопасное расстояние. Каким бы оно ни было. Юпитер, возможно, как раз достаточно далеко.

— Нет, — прокаркала она. — Никакой одежды.

Его улыбка сделалась ещё шире. Дерьмо.

— Эм, я имела в виду, никакого отношения к одежде, — пролепетала она. — Это означает «сохраняй спокойствие».

— Ты не спокойна, — сказал Кай, плавно останавливаясь. — Ты нервничаешь, — его улыбка померкла.

— Конечно, я нервничаю. Дракон смотрит на меня так, будто хочет сожрать меня на ужин.

Он нахмурился.

— Тебе не стоит нервничать из-за меня.

— Тогда, возможно, тебе стоит прекратить попытки заставить меня нервничать.

— Я не… — Кай остановился, поднимая взгляд. Как будто он действительно задумался над этим. Через несколько секунд его взгляд вернулся к ней. — А я пытаюсь?

— Да, тебе в кайф запугивать людей, — сказала Сера, а затем, осознав, что ведёт себя нечестно, добавила: — Возможно, это настолько въелось в привычку, что ты этого не осознаешь.

Мрачный блеск его глаз сообщил ей, что она сказала то, чего не стоило. Обычно она не распускала язык. Все эти проклятые Игры. Стресс из-за них выводил её из себя — а ведь они ещё не начались. Что она будет делать, когда окажется в бойцовской яме? Когда Магический Совет швырнёт в неё каждым оружием из своего арсенала? Её жалкие двадцать четыре года — ничто в сравнении с их столетиями исследований и опыта. Они веками ломали магов.

— Прости, — сказала она Каю. — Мне не стоило этого говорить.

Он посмотрел на неё с настороженным выражением лица.

— В мои намерения никогда не входило запугивать тебя.

— А что входило в твои намерения? — спросила она.

«Ловко. Очень ловко», — поддразнил её голос.

«Заткнись», — приказала ему Сера. Но он был прав. Она все только портит.

— Думаю, я ясно заявил о своих намерениях, Сера, — сказал Кай.

Её охватил жар, когда она вспомнила их поцелуи. Они целовались на его столе, и дело не ограничилось бы поцелуями, если бы не вошла его секретарша. Сера выбросила из головы мысли о руках Кая, скользящих по её телу — об его магии, ласкающей её магию. Она отвернулась от него. Тяжело было не думать о таких вещах, когда он стоял прямо перед ней.

— Подожди, — сказал он, беря её за руку.

Сера остановилась, но не повернулась. Она не доверяла себе. Просто ощущение его ладони на её руке само по себе достаточно путало её мысли.

— Ты напряжена, — сказал Кай и отпустил её руку.

Она прочистила горло.

— Нам лучше продолжить тренировку.

Кай поднёс руку к её лицу, смахивая несколько прядок, которые выбились из хвостика. Его пальцы задержались на её щеке — лёгкие как пёрышко, дразнящие.

— Кай.

Он сделал шаг назад, лицо тут же посерьёзнело.

— Ты права. Завтра начинаются Магические Игры. Пришла пора устроить тебе настоящее испытание.

— Настоящее испытание? Тогда как ты назовёшь изнурительные сражения предыдущих трёх недель? — потребовала Сера.

— Всего лишь разогрев.

Магия зарокотала в его груди, глубокая и первобытная. Воздух отяжелел от запаха горящего дерева. Он заполонил её нос, запел на её языке. Ой-ей.

Кай взорвался вспышкой магии и пламени. Сера и моргнуть не успела, как на его месте очутился дракон. Изрядно выше шести метров, он был черным как беззвёздная ночь, но когда свет падал на его тело под правильным углом, его чешуя и крылья сияли чернильным сине-зелёным светом. Как и в человеческой форме, его глаза были электрически-синими. Он был прекрасен.

«Прекрасен и смертоносен», — напомнила себе Сера. Когда он в последний раз превращался в дракона на её глазах, он растоптал оборотня в кровавое месиво. Она инстинктивно сделала шаг назад.

Те немногие люди, которые выбрались на побережье в такой ранний час, явно не разделяли её чувство самосохранения. Вместо того чтобы удирать со всех ног, они встали и пялились. Некоторые из них вытащили телефоны и начали снимать видео большого плохого дракона на фоне Манхеттена. Кай опустил подбородок в их сторону, выпустив дым из ноздрей. Одна из женщин хлопнулась в обморок.

Сера закатила глаза, затем наградила дракона тяжёлым взглядом.

— Ты играешь нечестно. Драконы к этой драке не допускаются.

Она никогда не видела, чтобы драконы пожимали плечами, но Каю это вполне удалось. Его мощные мускулистые плечи перекатились назад, магия заискрила, когда чешуйки царапнули друг о друга. Он усмехнулся, глядя на неё сверху вниз, его самодовольная уверенность виднелась ясно как день — даже на драконьей морде. Ну, конечно же, он был самоуверенным. Он и в обычной форме мог вытереть ею пол — эм, траву. А как дракон он мог растоптать её в ничто.

Дракон Кая широко распахнул пасть, и огонь хлынул оттуда как пылающий водопад. Сера метнулась в сторону, и пламя лизнуло ей пятки. Она продолжала бежать, пока не добралась до парковой скамейки. Драконий коготь полоснул рядом с ней. Она увернулась и полезла рукой под скамейку, хватая с земли свой меч. Поднимаясь и разворачиваясь, она встретила следующий удар дракона на середине замаха. Её клинок столкнулся с его жёсткой чешуёй во вспышке магии, столкновение от удара сбило Серу с ног. Её спина врезалась в землю, почти выбив воздух из её лёгких. Дракон фыркнул над ней.

— Рада, что ты весело проводишь время, — прорычала она, отдирая своё тело от земли.

Его глаза прищурились.

— Я знаю, я знаю. Я должна использовать магию, а не тупую силу, — сказала Сера, отбрасывая меч в сторону. Он был зачарован магией — более чем достаточно, чтобы разобраться с большинством монстров. Но явно недостаточно, чтобы пробиться через магическую защиту Кая.

Сера обратилась к своей магии, и в этот раз она отозвалась тут же. Из земли под драконом вырвался торнадо, катапультируя его на близлежащий галечный берег. Он подпрыгнул и потопал обратно на травяное поле, его огромные когтистые лапы скользили по разваливающимся камешкам. Сере нужно было найти способ удержать его на берегу, где неровная почва его замедляла. И ей нужно было сделать это поскорее.

Она призвала очередное торнадо — и удивилась тому, как быстро оно проявилось. Завихряющийся циклон понёсся в сторону Кая и жёстко ударил ему в грудь. Тот закряхтел, но устоял. В этот раз Сера не стала колебаться. Она призывала одно торнадо за другим, швыряя их в дракона стремительной чередой. Они врезались в его тело, не нанося урона. Но смысл был не в этом. Её атаки оттесняли его назад, подпихивая ближе к воде.

Сера продолжала автоматную очередь из пуль-торнадо. Пот покатился по её шее, пропитывая майку, но она не замедлилась. И она не остановилась. Она призвала ещё больше магии. Другой магии.

Нежный шелковистый ритм плещущейся воды гудел все громче. Волны прокатывались по поверхности, нарастая все выше и выше. И выше. Они шелестели, разбивались, раскачивались. Когда последнее торнадо врезалось в грудь Кая, выталкивая его заднюю ногу в реку, плотная стена воды врезалась в него сзади. Волна накрыла его тело. Разъярённый вопль взбурлил под толщей солёной воды. Затем, когда вода скатилась по его телу, вернувшись в реку, Кай наградил Серу тяжёлым взглядом.

— Ну, ты же сказал мне использовать магию, — произнесла она.

Она ответила ему тем же неспешным расслабленным пожатием плеч, которым он наградил её ранее. По правде говоря, она вовсе не была расслаблена — только не после управления таким количеством магии — но она не собиралась говорить ему об этом.

Магия лопалась пузырьками на её коже, так что в этот раз Сере не пришлось тянуться далеко. Она призвала землю, и влажный песок под ногами Кая обрушился. Прежде, чем он успел выбраться из глубокой ямы, она потянула воду вперёд, затопляя её. Дракон бился, плескался — и вылетел из дыры. Он зыркнул на Серу через весь берег. И теперь в этих глазах не было веселья.

Ветер врезался ей в спину, швыряя её на пляж. Когда Сера упала, кольцо каменных клыков вырвалось из песка вокруг неё, поглощая её целиком. Она уставилась на камни, пока они не промёрзли насквозь — а затем осыпались песчаной пылью.

Пока она занималась этой клеткой из камней, Кай дотопал до неё. Он возвышался над ней, и вот сейчас он определённо пытался выглядеть устрашающим. Она наградила его ответным тяжёлым взглядом, и над его спиной сформировалось небольшое облачко, посыпая его крошечными снежинками. Он чихнул.

Сера вытащила из кармана салфетку и предложила ему.