Размер шрифта:     
Гарнитура:GeorgiaVerdanaArial
Цвет фона:      
Режим чтения: F11  |  Добавить закладку: Ctrl+D
Смотреть все книги жанра: Любовная фантастика
Показать все книги автора:
 

«Гладиатор», Анна Хэкетт

Глава 1

Всего лишь очередной будний день.

Харпер Адамс потянулась к модулю управления космической станцией. В скафандре она слышала собственное тихое дыхание и, поплыв в невесомости, продвинулась вдоль гладкого белого корпуса судна. Харпер остановилась осмотреть щиток и убедилась, что все системы работают без сбоев.

«Проверка», — точно такая же, как вчера и позавчера. Но Харпер никогда не позволяла себе забыть о том, что находится в шестистах миллионов километров от Земли. А значит, полагаться можно было только на себя. Прежде чем закрыть пластиковую крышку, она проверила кнопки на панели безопасности. Харпер всегда предусматривала все до мелочей и ничего не оставляла на волю случая.

Ухватившись за поручни, она начала подтягиваться по цилиндрической капсуле, чтобы проверить панели с противоположной стороны модуля. Харпер обернулась и, посмотрев на красивую планету внизу, остановилась, запоминая вид.

От оранжевых, белых и бежевых полос на юпитере захватывало дух. Сегодня даже можно было увидеть знаменитый ураган на Большом красном пятне. Харпер пробыла на научно-исследовательской станции «Фортуна» уже восемнадцать месяцев. А значит, каким бы потрясающим ни был вид, она перестала его замечать.

Повернув голову, Харпер посмотрела на длинную космическую станцию. По центру нее был тороид, внутри которого располагалось большинство жилых помещений и офисов. Вдалеке вращались кольца, создававшие искусственную гравитацию. Стержнем через них проходил корпус исследовательского центра с пристроенными к нему модулями научных лабораторий и хранилищ. Еще дальше — док для состыковки с судами, прибывавшими с Земли раз в несколько месяцев.

— Лейтенант Адамс? Проверка закончена? — раздался из динамика в шлеме голос коллеги Харпер — космической десантницы и ее босса — капитана Саманты Сантос.

— Почти, — ответила Харпер.

— Удели особое внимание модулю ботаников. Компьютер фиксирует всплески энергии, но ученые не заметили никаких неполадок. Должно быть, системный сбой.

А значит, инженерам и команде техобслуживания придется выйти в открытый космос.

— Сейчас займусь.

Развернувшись, Харпер оттолкнулась от корпуса и полетела вперед ногами к противоположному концу модуля. Она знала, что остальные ее коллеги — из космического десанта ООН — проведут такие же проверки по всей станции. Они были великолепной командой и обеспечивали безопасность сотен ученых на борту. Также с ними сотрудничала команда инженеров, поддерживающих системы в рабочем состоянии.

Харпер подплыла к модулю и через большое окно в массивной раме увидела ученых парящими вокруг скамей, заставленных различными горшечными растениями. Все в лаборатории носили одинаковые серые комбинезоны с яркими синими воротниками, положенными команде научных сотрудников. На борту собралось множество ученых различных специализаций — биологи, ботаники, химики, астрономы, физики, медики и прочие. Все они проводили эксперименты, а некоторые искали жизнь за пределами солнечной системы. Казалось, чуть ли не каждую неделю они посылали зонды, надеясь уловить какой-нибудь радиосигнал или собрать образцы.

С тех пор как люди усовершенствовали большие солнечные паруса и встроили их в космические корабли, путешествовать по галактике стало гораздо проще и безопаснее. Благодаря световому давлению солнца на зеркальный парус, полет от Земли до станции «Фортуна» на орбите Юпитера занимал всего пару месяцев. И многие ученые на станции планировали расширить поиски и отправиться в еще более дальние экспедиции. Однако Харпер сомневалась, что они на самом деле к этому готовы.

Она быстро проверила соседние панели управления. Среди множества зеленых лампочек одна мигала красным, и Харпер нахмурилась. Наверняка возникли проблемы с затвором на внешней двери в конце модуля. Она активировала на скафандре систему малой тяги и обогнула модуль. Пролетая мимо большого круглого люка в конце цилиндрического каркаса, Харпер замедлилась.

Все детали люка были на месте, и он выглядел надежно запертым. Попятившись, она ухватилась за поручень и коснулась маленького планшета на предплечье. Харпер отправила запрос об обслуживании, чтобы узнать, по-прежнему ли оно нужно.

Посмотрев вверх, она поняла, что оказалась возле еще одного окна. Фигуристая блондинка по другую сторону армированного стекла подняла взгляд и увидела Харпер. Она улыбнулась и помахала. Харпер не могла не улыбнуться в ответ и отсалютовала рукой, затянутой в перчатку.

Доктор биологических наук Реган Форрест была на несколько лет младше нее. Молодая женщина, общительная и дружелюбная, в первый же день на станции нашла с Харпер общий язык. Харпер никогда не могла похвастаться множеством друзей — в основном потому, что была слишком занята работой и воспитанием младшей сестры. Ей вечно не хватало времени на девчачьи посиделки и сплетни.

Реган была доброй и умной, но также под ее милым обликом крылось сердце парового катка. Харпер просто не могла ей отказать. Возможно, молодая женщина чем-то напоминала Брианну. При мысли о сестре Харпер почувствовала мучительную боль в груди.

Реган с маленьким планшетом в руках подплыла к окну и напечатала несколько слов.

«Карты сегодня вечером?»

Харпер научила подругу играть в покер, но та была отвратительным игроком и всегда проигрывала. Тем не менее, Реган никогда не сдавалась.

Кивнув, Харпер подняла два пальца, подразумевая пару часов. Вскоре она должна была сдать смену, а затем пойти в спортзал на тренировку с кузиной Реган — Рори, одной из станционных инженеров. Аврора «зови меня Рори или я тебя ударю» Фрейзер обучалась смешанным боевым искусствам, поэтому была адским противником. Рори демонстрировала приемы рукопашного боя, а Харпер, в свою очередь, учила ее обращаться с мечом. В детстве она была заядлым фехтовальщиком.

Улыбнувшись, Реган кивнула. Но в следующее мгновение ее широкая улыбка исчезла. Молодая женщина обернулась, и Харпер наблюдала за тем, как остальные ученые начали озираться, явно чем-то озабоченные. Один из них вылавливал рассаду, плавающую в воздухе среди крупных капель воды и какой-то зеленой жидкости. Несомненно, он провалил эксперимент и позволил образцу взлететь.

— Лейтенант Адамс? — вновь послышался в шлеме голос капитана. — Харпер? — Саманта говорила на повышенных тонах, и Харпер напряглась. — В модуле биологов сработал сигнал тревоги. Компьютер сообщил о риске декомпрессии.

«Черт возьми»

— Я только что проверила системы безопасности. Замок на внешней двери светится красным. Я провела визуальную оценку, и он крепко заперт.

— Ладно, мы только что говорили со старшим научным сотрудником. Похоже, у одной из ее команд что-то пошло не так. Угрозы нет, но сенсоры и сигнализация уловили ложные импульсы. Система заперла ученых внутри модуля, — Саманта раздраженно фыркнула. — Этим идиотам придется подождать, пока инженеры не доберутся до места и не выпустят их.

Харпер снова изучила комнату по другую сторону стекла. Часть зеленой жидкости подплыла к другой скамье, над которой парило несколько цилиндров. Секунду спустя они разбились, и содержимое пузырями взлетело вверх.

Ученые столпились у дальней стены модуля и забарабанили по запертой двери.

«Черт возьми»

Они оказались в ловушке.

Харпер встретилась взглядом с Реган. Лицо молодой женщины побледнело, обрамленное прядями светлых волос, выбившихся из хвостика и теперь плававших в воздухе.

— Капитан, — сказала Харпер, — что-то пошло не так. Экспериментальные образцы выплыли из пробирок, — ученые начали закашливаться.

— Техники уже в пути, — ответила капитан.

Харпер оттолкнулась от модуля и полетела вдоль него. Добравшись до панели управления, она увидела еще несколько лампочек, загоревшихся красным светом. Нужно было взять системы под контроль, причем немедленно.

— Харпер! — раздался испуганный вскрик капитана. — Началась декомпрессия!

«Что, черт возьми?»

Модуль под Харпер дернулся. У нее на глазах внешняя дверь сорвалась с петель и улетела прочь.

У Харпер чуть не остановилось сердце. Без двери все ученые оказались в вакууме.

«Твою мать»

Харпер снова оттолкнулась и полетела к другому концу модуля. Чтобы разогнаться, она прижала руки к бокам. Через окно Харпер видела, что большинство ученых схватились за ближайшие опоры. Некоторые натягивали на лица кислородные маски.

Долетев до конца капсулы, она заметила повреждения. Металл в районе петель был разорван. Харпер знала, что сразу на входе хранился комплект для чрезвычайных ситуаций, в том числе лоскут высокотехнологичной нано-ткани, чтобы можно было натянуть ее на проем и тем самым восстановить давление. Но натягивать нужно было вручную. Харпер открыла зажим и отсоединила комплект от стены.

Внезапно из капсулы, молотя руками и ногами, вылетело маленькое женское тело. Рот женщины был открыт в безмолвном крике.

«Реган»

Харпер не тратила времени на раздумья. Развернувшись, она снова оттолкнулась от корпуса и активировала двигательную систему.

— Службу безопасности к биологическому модулю, — выкрикнула Харпер в микрофон. — Службу безопасности к биологическому модулю. У нас декомпрессия. Ученый в космосе. Я иду за ней. Нужен человек, чтобы успокоить пассажиров и запечатать модуль.

— Принято, лейтенант, — ответила капитан Сантос. — Я в пути.

Харпер сосредоточилась на том, чтобы добраться до Реган. Как можно скорее. Харпер видела, что молодая женщина потеряла сознание. У Реган осталось лишь несколько минут, дольше она бы не выжила. Харпер позволила инстинктам вести ее. Хлопнув по пульту, она увеличила скорость и направилась прямиком к Реган.

Оказавшись рядом, Харпер протянула руку и схватила подругу за талию.

— Я поймала тебя.

Она повернулась, одновременно прикрепляя страховочный трос к костюму Реган. Харпер коснулась пульта, и они полетели обратно к модулю. Она крепко прижала подругу к груди.

«Держись, Реган»

Молодая женщина не двигалась, и Харпер невольно вспомнила о том, как держала на руках бездыханное тело Брианны. Харпер стиснула зубы. Ни за что на свете она не позволила бы подруге умереть. Реган мечтала работать на космической станции и посвятила себя карьере, несмотря на то, что пришлось пойти против всей своей семьи. Харпер не подвела бы ее.

По мере приближения к модулю стало видно, что служба безопасности уже прибыла. Харпер заметила высокую мускулистую Саманту Сантос. Капитан с помощью еще одного человека натягивала на пробоину нано-ткань.

— Мы на подходе. Не закрывайте.

— Мы не можем ждать, Адамс, — ответила капитан. — Поспеши.

Харпер отладила курс и секунду спустя с Реган на руках влетела внутрь. Саманта и огромный десантник — лейтенант Блейн Стронг — закрепили эластичную ткань.

— Декомпрессия остановлена, — подытожила капитан.

Харпер выдохнула и увидела, как лампочки на панели загорелись зеленым. Нано-ткань не продержалась бы вечно, но времени бы хватило, чтобы закончить эвакуацию и отправить команду техобслуживания к месту происшествия.

— Кислородные уровни на приемлемом уровне, — огласил компьютер.

— Отлично сработано, лейтенант, — подплыла к ней капитан Сэм Сантос, высокая женщина с волевым лицом и каштановыми волосами, по обыкновению собранными в тугой хвост. Благодаря беспощадным регулярным тренировкам она могла похвастаться красивой фигурой, а золотистая кожа — по признанию самой Сэм — говорила о пуэрториканском наследии.

— Спасибо, капитан.

Сорвав с себя шлем, Харпер посмотрела на Реган. Светлые волосы ученого представляли собой спутанный клубок, а лицо было бледным и покрытым синяками. Все работники открытого космоса называли их «космическими засосами» — кровоподтеками, вызванными разрывом мелких кровеносных сосудов под воздействием вакуума.

«Пожалуйста, пусть с тобой все будет в порядке»

— Сейчас, — рядом возник Блейн с кислородной маской. Огромный мужчина был превосходным десантником. Учитывая рост около шести футов пяти дюймов[?] и широкие плечи, скафандр на нем растягивался до предела.

Харпер знала, что Блейн на несколько дюймов выше допустимого максимума, и его не должны были допускать до участия в космической экспедиции, но военные заслуги сыграли ему на руку. Благодаря афроамериканским кровям кожа Блейна была темной, и хоть многие незамужние дамы засматривались на его красивое лицо, он всегда либо работал, либо проводил время с товарищами по команде.

— Спасибо, — Харпер прижала маску к лицу Реган.

— Молодец, — Блейн погладил ее по плечу. — Она жива благодаря тебе.

Внезапно Реган содрогнулась, судорожно втягивая в легкие воздух.

— Все хорошо, — Харпер встряхнула ее. — Успокойся.

Ошеломленный панический взгляд Реган заметался по модулю. Харпер знала, что молодая женщина увидела ткань на отверстии и плавающие в воздухе растения.

— Боже, — сказала она скрипучим прерывистым голосом, и маска запотела от ее выдохов. Покачав головой, Реган перевела взгляд на подругу. — Спасибо, Харпер.

— Пожалуйста, — Харпер сжала ее плечо. — Для этого меня и наняли.

— Нет, — слабо улыбнулась Реган, — дело в том, что это ты. Ты не обязана была вылетать в космос и спасать меня. Я благодарна.

— Вставай. Нам нужно сходить в больницу, чтобы тебя осмотрел врач. Возможно, чем-нибудь намазал твои засосы.

— Засосы? — коснувшись лица, Реган застонала. — О нет. Теперь меня засмеют.

— И когда ты обзавелась ими, даже не получила удовольствие.

— Да, — щеки Реган порозовели. — Если бы получила, насмешки бы того стоили.

Рассмеявшись от облегчения, Харпер посмотрела на капитана.

— Я отведу Реган в больницу.

— Хорошо, — кивнула Сэм. — Встретимся в центре безопасности.

Кивнув, Харпер отодвинулась и, поддерживая Реган, вместе с ней выплыла из блока научно-исследовательского центра. Вскоре они миновали двери главной секции. Нахлынула гравитация, и Харпер стукнулась ботинками об пол, а Реган чуть не упала.

Взяв на себя бо́льшую часть веса подруги, Харпер помогла ей пройти по коридору. Они добрались до больницы.

Им навстречу выбежал седой бочкообразный мужчина.

— Незапланированный выход в космос, доктор Форрест?

— Да, — слабо улыбнулась Реган. — Без скафандра.

Доктор цокнул языком и забрал пострадавшую из рук Харпер.

— Мы ее подлатаем.

— Я скоро вернусь и проверю, — кивнула Харпер.

— У нас по плану игра в покер, — схватила ее за руку Реган. — Я намерена вернуть все свои проигранные конфеты.

— Можешь попытаться, — фыркнула Харпер. Было отрадно видеть, как в голубые глаза Реган возвращается искра жизни.

Когда Харпер вышла в коридор и провела рукой по своим темным волосам, груз на ее плечах начал таять. Ей срочно нужно было выпить пива. Она наклонила голову в одну сторону, затем в другую и услышала хруст позвонков.

«Очередной будний день»

В голове возникло воспоминание о том, как Реган улетала прочь от космической станции. Харпер шумно выдохнула. Теперь Реган была в безопасности. Живая и невредимая. Только это имело значение.

Тряхнув головой, Харпер направилась в центр безопасности. Ей предстояло доложиться капитану и отметиться в конце смены. Тогда можно будет снять скафандр и принять одноминутный душ, отмеренный всем на борту.

Купание было в списке вещей, по которым Харпер скучала вдали от Земли. Долгий горячий душ. И плавание. Всю свою жизнь она любила плавать и частенько тосковала по связи с водой.

Проходя по длинному коридору, Харпер встретила нескольких человек — в основном, ученых. Она дошла до длинного ряда окон, из которых открывался прекрасный вид на Юпитер и космос вокруг него.

Не считая коротких душей и внеплановых прогулок в космос, Харпер совершенно не сожалела о том, что прилетела сюда. На Земле у нее никого не осталось, а на «Фортуне» она — к собственному изумлению — нашла друзей.

Глядя на черное пространство с мириадами звезд, Харпер заметила маленькую вспышку света вдалеке.

Харпер нахмурилась и остановилась. Что это, черт возьми, такое?

Она пристально всмотрелась туда, где видела вспышку. Там не было ничего, кроме красивой россыпи звезд. Должно быть, просто необычное преломление звездного света.

Отринув размышления о странном явлении, Харпер пошагала к центру безопасности.

Глава 2

Харпер почти добралась до центра безопасности, когда услышала за спиной стук каблуков по металлическому решетчатому полу. Едва не скривившись, она сделала глубокий успокаивающий вдох.

«Отлично. Просто потрясающе»

— Лейтенант Адамс, — послышался резкий холодный голос. — Я хочу отчет о том, что произошло, и хочу его немедленно.

Харпер повернулась к командующей станции. Мадлен Кокран была нанята за миллион долларов компанией-владелицей «Фортуны».

Доверенное лицо корпорации подняла слово «чопорный» на новый уровень.

Харпер осмотрела ее темные волосы, уложенные в безупречное каре длиной до подбородка, и идеально выглаженный темно-синий деловой костюм.

Кто, черт возьми, носит деловой костюм в космосе?

— Я еще не знаю всех деталей, госпожа Кокран. Вам стоит поговорить с капитаном Сантос. Над чем бы ученые ни работали в своем модуле, эксперимент вышел из-под контроля. Поэтому и снесло дверь. Доктор Форрест вылетела в космос, но я поймала ее и вернула.

— Я слышала, что повреждения серьезные, — кратко кивнула Мадлен.

— Остальные ученые в порядке, — проигнорировала ее Харпер.

— Я в курсе, лейтенант. Команда техобслуживания уже на месте?

— Да.

— Руководство не обрадуется новостям. Все происходящее на станции отражается на компании. Курс акций падает, — Харпер плевать хотела на акции, но решила оставить свое мнение при себе. Мадлен расправила плечи. — Я бы предпочла, чтобы у нас больше не возникало подобных ситуаций.

— Аналогично, — Харпер держала язык за зубами.

Мадлен фыркнула.

— Передайте своему капитану, что отчет должен лежать у меня на столе уже утром, дополненный рекомендациями, как нам в будущем избежать инцидентов. И, пожалуй, я хочу услышать предложения насчет укрепления затворов на внешних дверях.

Время намекало, что неплохо бы поскорее расслабиться с пивом.

— Вы здесь босс.

— Да, я, — развернувшись, Мадлен ушла.

Вздохнув с облегчением, Харпер прижала ладонь к электронной панели возле центра безопасности. Сканер считал отпечаток, и двери открылись.

— Добрый вечер, дамы, — позвала Харпер.

Двое мужчин перед экранами одновременно обернулись и закатили глаза.

— А вот и наш герой дня, — сказал ей с улыбкой большой афроамериканец по имени Джексон.

— Слышал, ты развлекалась, вылавливая летающих ученых, — прокомментировал невысокий жилистый Кин.

Харпер подошла к монитору, чтобы отметить окончание своей смены.

— Ну, знаешь, как это бывает. В отличие от некоторых, я не могу весь день сидеть на стуле и играть в компьютерные игры.

Все члены службы безопасности были сильными. Харпер симпатизировала Джексону и Кину. Прежде чем вступить в космический десант, оба служили в полиции.

Они возмущенно зарычали на Харпер, и ей не удалось сдержать ухмылку. Она нашла взглядом Блейна и Сэм, вешавших скафандры в шкафы на противоположном конце комнаты.

— Ты отвела доктора Форрест в больницу? — вскинула голову капитан.

Харпер кивнула и, закрепив свой шлем на стенде с рядами скафандров, начала снимать с себя костюм.

— А еще столкнулась с госпожой Кокран. Она требует отчет к утру.

Выражение лица Сэм осталось неизменным, но у Харпер создалось впечатление, что капитан мысленно закатила глаза.

— Я им займусь.

— Мне срочно нужно пиво, — Блейн запустил пятерню в свои темные волосы. — Никто не хочет составить мне компанию в станционном баре?

— О, да, — Харпер стянула верхнюю половину костюма.

— Я не на дежурстве, поэтому меня тоже включите в список, — улыбнулась Сэм. — Я угощаю.

— Да, герои не должны сами оплачивать свои напитки, — крикнул от пульта Джексон и подмигнул Харпер.

— Заткнись, — она показала ему средний палец.

— Харпер, еще кое-что, — Сэм поднялась и посерьезнела. — Через несколько часов прибудет судно с Земли.

— И? — Харпер старалась не напрячься.

— Ты не была на планете уже почти восемнадцать месяцев, — поджала губы ее начальница. — Думаю, тебе стоит вернуться на Землю.

— Нет.

— Как только срок подойдет к двум годам, тебя вынудят вернуться и на некоторое время взять отпуск, — сказала Сэм.

— Знаю, — Харпер не собиралась волноваться, пока не начнут поджимать упомянутые сроки. У нее были внушительные денежные накопления и небольшая уютная квартирка в Сан-Диего. Можно было бы куда-нибудь съездить или просто остаться дома.

«Дом»

В Сан-Диего Харпер никогда не чувствовала себя дома. Просто удобное жилье. Черт, она даже не знала, где ее дом. Возможно потому, что ей было не к кому возвращаться.

Значит, поездка. Но даже от мысли о том, чтобы сидеть на солнце и ничего не делать, у Харпер начинался зуд.

— Что за черт?

Она обернулась на изумленный возглас Кина.

В ту же секунду по всему кораблю взревели сирены. Лампы потускнели и засветились красным.

«Красный код»

Харпер сорвалась с места, и Сэм с Блейном последовали за ней. Они остановились у панорамного окна, из которого открывался вид на станцию, некоторые планеты и черное космическое пространство.

Но сейчас что-то массивное закрывало часть Юпитера.

Нечто вроде…космического корабля.

И отнюдь не с Земли.

Судно напоминало сигару, покрытую огромными шипами. Корпус был настолько темным, что поглощал свет. Кажется, Харпер даже разглядела несколько светящихся оранжевых иллюминаторов.

— Инопланетное судно, — закричал Кин и безумно застучал по клавиатуре.

— Отправь приветствие, — приказала Сэм. — Проиграй им заготовленное сообщение о том, кто мы.

Кин трясущимися руками сделал, что ему приказали. Джексон застыл в замешательстве и просто смотрел в окно. Блейн тихо выругался и напрягся.